專訪安謀科技執行董事長兼CEO吳雄昂:芯片老將的生態破冰之路

2021年12月30日 08:14   21世紀經濟報道 21財經APP   陶力,實習生董靜怡
通過在NPU技術上的貢獻,建立生態系統,推動產業協同開放和創新發展。

21世紀經濟報道記者 陶力 實習生董靜怡 上海報道 “如果把手機比作汽車,我們做的就是設計發動機的圖紙。”安謀科技執行董事長兼CEO吳雄昂做了一個比喻。IP是芯片的設計圖紙,授權IP對提升芯片設計效率、縮短設計周期、降低開發成本有著不可忽視的作用。

作為中國最大的CPU IP供應商,這家獨立運營、中資控股的合資公司于2018年正式啟動,前身為Arm公司中國子公司,不僅繼承了Arm在中國的專利、業務等,同時也有著完全自主開發處理器和相關IP的能力。

在芯片行業摸爬滾打近三十年,吳雄昂仍然看好中國的芯片產業發展。在接受21世紀經濟報道記者獨家專訪時,他堅持認為,過去這么多年,我們對半導體產業的投入還是太少,“任何一個產業都離不開資本的支持,最終只要這個錢投在實處,我們總會有產品和技術出來,最終會有很偉大的公司出來。所以,我們必須堅定不移地相信,只要我們看好中國的國運和市場,中國的半導體產業肯定會成為全球最大的產業。”

作為頭部IP供應商,安謀科技日前發布了自研業務品牌“核芯動力”和“CPU+XPU雙輪驅動”戰略,旨在為中國芯片產業持續提供源源動力。目前,安謀科技在深圳、上海、北京、成都等地共有800多名員工,其中80%以上是研發人員,其技術已經在智能手機、物聯網以及智能汽車領域實現了很好的應用,在垂直細分市場份額超過90%。

與此同時,安謀科技在內部已經落實了員工持股計劃,公司未來會考慮在國內資本市場上市。

本土化與創新的兩面

2018年4月,安謀科技(中國)有限公司(“安謀科技”,也就是Arm China)正式開始獨立運營,新公司在深圳注冊,中方投資者占股51%,Arm占股49%,這家合資公司全面負責Arm在中國的所有業務。

“過去,很多國際公司都是把技術在中國銷售,再做一部分研發。安謀科技應該是國際技術在中國落地的一個新典范。”作為脫胎于Arm的中外合資公司,安謀科技實現了商業模式上的創新,真正意義上成為一個本土化的技術公司。

“我們是把中國的業務跟相應的技術專利獨立出來,分拆出來成為獨立的公司。然后,通過與中國的資本和產業一起合作,把它變成一個真正本土化的技術公司。”吳雄昂解釋稱,根技術代表了標準和生態系統。隨著這么多年的發展,中國的電子產業、芯片產業將成為全球最大的一個產業。任何一個技術標準,如果不能成為中國的標準,將來也很難成為一個全球標準。

事實也證明了安謀科技商業模式的成功。近三年來,安謀科技營收增長超過兩倍,技術的創新和應用從過去的手機、服務器、機頂盒擴展到了現在的自動駕駛、AR/VR等等領域。

除了延續以Arm CPU架構本土化、生態化的發展戰略,安謀科技在另一方面聚焦自主研發,打造自主架構的IP產品,謀求成為產業生態中的自主創新者和賦能者。

吳雄昂透露,2007年時采用Arm技術的本土芯片出貨量大概在兩千萬左右,到了2020年,中國合作伙伴的年出貨量達到近50億片。

該公司此前已經發布“星辰”CPU、“周易”NPU神經網絡處理器、“山海”SPU安全處理器、“玲瓏”ISP圖像信號處理器、“玲瓏”VPU視頻處理器,其推出的新業務品牌“核芯動力”更是將其自研IP進行了整合,這樣的業務模式是從來未有過的。

IP的整合不是簡單的整合,而是安謀科技對于新興市場做出的布局和調整。在科技和算力的發展下,處理器的應用場景日趨復雜,自動駕駛、智能物聯網等不同領域的終端廠商需求各不相同,在安謀科技看來,客戶對差異化的追求使得定制服務的優勢顯現,越來越多的芯片廠商需要的不只是IP,更是不同IP的打包服務,從而滿足多樣化需求。

在這樣的市場背景下,安謀科技“核芯動力”自研XPU產品的創新顯得尤為重要。安謀科技將XPU定義為開放的智能數據流融合計算平臺,根據場景重新定義融合計算架構,既可以在CPU OS層面與Arm架構繼續兼容,也可以在數據流處理上基于xDSA新架構的高性能處理能力,向合作伙伴提供全面的解決方案,包括新的指令集、處理器IP、系統軟件等。高效的、定制化的服務將更好地服務于各類芯片廠商。

“我們公司的整個戰略很簡單,就是雙輪驅動,第一個就是我們繼續支持Arm技術本土化,第二個就是打造自己的根技術,打造新一代的技術標準和生態系統。”吳雄昂表示。

在“雙輪驅動”戰略中,CPU兼容傳統的、代表國際標準的Arm架構,與全新的、可定制化的自研架構XPU一起,相互支撐,協同發展,向產業提供多樣化、智能化的整體解決方案,助力中國芯片產業換道超車,持續發展。

算力升級下的選擇

一直以來,安謀科技對XPU、開源的關注,與市場對新算力的需求脫不開關系。iPhone從第一代到iPhone13,芯片算力提升了300多倍,全世界對算力的需求在不斷增長。

吳雄昂認為,中國的芯片行業在人工智能應用上走得非常快,但是在核心算力上還是處于弱勢。

“起初在PC時代,CPU足以滿足我們的日常所需。隨著信息技術的發展,進入移動互聯網時代,數據由PC計算、智能手機、服務器、Web2.0共同產生,GPU開始嶄露頭角,計算開始進入CPU+GPU聯合主導的時期。到今天,AI、5G、IoT等技術的出現,推動著市場開始向智能化方向發展,算力也正越來越多地從CPU、GPU轉為由NPU來提供。”吳雄昂解釋稱,對新算力的需求增長,也一定程度上造成了疫情后芯片短缺的情況。

他認為,計算需求的提升使得產能不夠,地緣政治層面供應鏈的本土化和疫情之后,居家對智能芯片的更高需求都加劇了這一狀況,但關鍵還是核心技術和人才,產能只是周期性的問題。

如今,在汽車、云計算、IoT、區塊鏈、元宇宙、智能生活、自動駕駛等多個領域中,數據形態復雜化多元化,傳統的、單一的架構無法獨立完成海量數據的處理,超域計算開始成為新的趨勢,由XPU主導的時代即將來臨。

其中,NPU作為在處理新類型數據流方面效率遠高于CPU和GPU的處理器,是安謀科技的重點研發方向。在吳雄昂看來,未來NPU的發展空間應該會超過CPU。“像自動駕駛領域,往往需要十幾個攝像頭和雷達等采集數據和傳遞信息,這就需要有足夠高的效率,不用NPU技術很難實現。現在市場上的主流自動駕駛芯片廠商,比如高通、英偉達、特斯拉、華為,其自動駕駛芯片里面都有NPU技術。在未來進一步的智能化、自動化趨勢下,NPU是一個核心技術,它的空間會和CPU、GPU一樣大,甚至會超過它們,這是技術發展的一個必然趨勢。”

開源與共贏

目前,開源已經成為各種技術發展的主流趨勢,通過開源,匯集全球開發者的智慧,加速推動技術落地。因此,安謀科技也開始積極推進開源。

7月15日,安謀科技聯合包括清華大學集成電路學院、中興微電子、TCL集團工研院、全志科技、瑞芯微電子、長安汽車研究院、前海七劍在內的多家企業和機構,共同發起成立智能計算產業技術創新聯合體(Open NPU Innovation Alliance, ONIA),并同步推出全球首個開源神經網絡處理器指令集架構(NPU ISA)。

“我們結合了產學研,希望通過開源的方式,把核心技術和標準開放給整個產業。”吳雄昂表示,安謀科技做NPU技術的相關團隊在2018年只有二十多人,到現在已經超過100人,這種對核心技術的投入,對一個芯片公司來說是非常大的。希望通過開源加上技術授權合作的開放模式,能夠顯著降低芯片企業研發的成本,降低核心技術的進入門檻,實現共同發展。

“我們的核心目的是通過我們在NPU技術上的貢獻,怎么樣去建立生態系統,怎么推動產業發展一起協同開放創新,這些是我們要思考的。”吳雄昂認為,開源降低芯片企業的開發成本和開發周期,一定程度上也會幫助企業更容易獲得資本的支持。

在他看來,芯片行業目前面臨的困難來自于幾個方面,一個是產業鏈非常長,一顆芯片從設計到流片直至量產的開發周期很長,核心技術的回報短則1-2年,長則達5-6年甚至更久,而資本往往沒有這個耐心。另一個核心的困難來自于人才的短缺,芯片行業培養一個成熟的技術人才至少需要6-8年時間。“正如我常提到的‘三代理論’那樣,剛進入芯片研發的應屆生不論背景多優秀智商多高,都要經歷三代產品的歷練,才真正能夠獨當一面。”吳雄昂認為,人才培養周期長、儲備不足是目前芯片行業所面臨的主要困境。

另外,生態碎片化也是行業目前面臨的一個問題。“在新技術發展的過程中,一定會呈現出百花齊放的局面,但隨著時間推移,缺乏統一的標準通常會對產業的發展形成阻礙。長期來看,生態統一、由市場份額最大的架構來引領行業,才會使效率達到最高 。如果這個架構又是開放的,授權給整個產業使用的話,我相信它肯定會極大地推動產業發展。”對此, 吳雄昂表示,借助于ONIA(智能計算產業技術創新聯合體),安謀科技承擔起了破除行業生態“碎片化”這一重任,相信NPU ISA的全球開源將為整個行業的良性發展創造核芯價值。

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